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Recensione di Solium Infernum – il miglior gioco di strategia degli ultimi anni

Tempo di lettura: 9 minuti

Solium Infernum considera la strategia come un gioco di intelletto, pazienza e osservazione. Detto in questi termini, potrebbe sembrare arido, ma il suo fascino visivo unito all’ingegnosità con cui trasforma le idee astratte in meccaniche di gioco tangibili, comprensibili ed emozionanti lo rendono irresistibilmente giocabile.

Ogni gioco di strategia – o RTS, city builder, 4X o gestionale – alla fine si destabilizza e si trasforma in un’oziosa ripetizione di clic. All’inizio del gioco, le tue decisioni sono cruciali, tattili: con risorse scarse e una piccola società incipiente sotto il tuo precario controllo, la diplomazia, l’economia, l’esercito, la produzione, la cultura e la ricerca devono essere gestite con attenzione. Civilization 6, Age of Empires e Cities Skylines 2, ad esempio, sono i più interessanti in questa fase iniziale. Ma verso la metà del gioco e sicuramente verso il terzo finale, hai creato – grazie al focus di questi giochi sulla crescita esponenziale e coloniale – così tante unità, città, progetti di costruzione e linee del fronte che ti distacchi dalle possibilità intellettuali o emotive dell’esperienza strategica. Ti sei disimpegnato dalle complessità e dalle conoscenze forensi della leadership. La tua “strategia” si è offuscata e gonfiata in una generalità astratta e gamificata: non ti importa più delle tue città o del tuo popolo, ma solo di produrre più soldati, più ricerca, più denaro o qualsiasi altra risorsa che ti permetta di raggiungere più rapidamente una condizione di vittoria.

Forse questa è una metafora adatta agli orpelli e all’eziologia spirituale del potere: più si sale di livello e più si diventa meno connessi alle conseguenze delle proprie decisioni e agli effetti del proprio dominio su scala micro. Se è così, i giochi di strategia e 4X sono stati per lungo tempo eccellenti nell’articolare questo particolare trattato sulla natura della civiltà e dei suoi leader. È tempo di qualcosa di completamente diverso.

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Il nuovo gioco di strategia di League of Geeks, creatore di Jumplight Odyssey, Solium Infernum è un’interpretazione unica del genere in tutti i sensi. Dal punto di vista estetico, meccanico e narrativo, Solium Infernum rappresenta un capovolgimento delle tradizioni della strategia e del 4X, un tentativo di scoprire e amplificare altri aspetti di uno dei tipi di gioco più popolari per PC. A rigor di termini, lo abbiamo già visto: Solium Infernum è un remake in studio dell’omonimo classico di culto del 2009 progettato da Victor Davis. Tuttavia, sebbene mantenga molti degli elementi fondamentali dell’originale, la versione di League of Geeks di Solium Infernum è allo stesso tempo più approfondita e più accessibile. La prima volta che proverai a giocare a Solium Infernum potresti sentirti intimidito, sopraffatto o addirittura frustrato da alcuni dei suoi concetti più opachi. Ma se non ti arrendi e ti dedichi alla premessa, Solium Infernum diventerà il gioco di strategia più intuitivo e immediatamente comprensibile degli ultimi 20 anni, se non di più.

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Il gioco si svolge in una versione dell’Inferno largamente ispirata ai dipinti religiosi, alla Divina Commedia di Dante e al Paradiso Perduto di Henry Milton. Il Signore Oscuro, il sovrano dell’Inferno, ha abbandonato il trono infernale ed è scomparso. In sua assenza, potrai scegliere tra uno degli otto arcimaghi, potenti aristocratici che manovrano la contorta società infernale in base ai loro capricci venali e avidi. Ognuno di loro ha i propri punti di forza: Astaroth, il generale, è un maestro della forza militare e le sue unità hanno una maggiore potenza d’attacco, mentre Belial, il bugiardo, è un machiavellico imbroglione che può facilmente attirare gli avversari in alleanze ingannevoli, per poi pugnalarli alle spalle.

Tutti questi potenziali nuovi governanti sono comunque legati al Conclave Infernale, il parlamento infernale volubile e intensamente burocratico che regola il territorio, gli editti, la distribuzione delle anime (usate come moneta) e praticamente ogni altro aspetto della politica infernale. Un metodo di vittoria consiste nel corteggiare il favore del Conclave, guadagnare una quantità significativa di “prestigio” ed essere eletti leader al di sopra di tutti gli altri arcimaghi. Per il resto, la conquista non è l’obiettivo di Solium Infernum: non si vince solo perché si ha il maggior numero di unità militari, il maggior numero di terre o il maggior numero di soldi. La vittoria arriva grazie all’ingegno e alla manipolazione e non esiste un turno di gioco inattivo.

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Per la maggior parte delle partite in Solium Infernum, comanderai due o forse tre unità militari. Tutto qui. Se vengono uccise in battaglia, puoi fare offerte per i rimpiazzi al Bazar dell’Inferno. Allo stesso modo, puoi rafforzare le tue truppe esistenti con pretori mercenari o con artefatti, manoscritti e rituali che aumentano le statistiche. Tutto in Solium Infernum costa anime, che si presentano sotto forma di tributi raccolti dai tuoi servitori, ma non c’è una produzione o un’economia vera e propria: ogni turno puoi chiedere ai tuoi sottoposti di raccogliere delle anime oppure il Conclave, nel suo infinito capriccio, potrebbe decidere di consegnartene qualcuna. Non costruisci nulla – niente strade, monumenti, granai, caserme, meraviglie del mondo o basi missilistiche – e non avanzi nelle diverse epoche storiche. I turni sono limitati (almeno all’inizio) a due istruzioni – se dici a un’unità di muoversi, è una, e se ordini ai tuoi subordinati di raccogliere tributi, è un’altra – e la mappa, almeno con le impostazioni predefinite, è abbastanza piccola da poter essere praticamente vista tutta insieme sullo schermo. Dimentica le dimensioni. Dimentica la scala. Dimentica la produzione di massa, la guerra globale e gli alberi tecnologici lunghi secoli. Solium Infernum è un gioco di strategia al livello più psicologico, una battaglia intima fatta di decisioni apparentemente piccole e lente che gradualmente hanno ripercussioni sempre più grandi. Non si salta un turno solo per mettere in moto il nuovo esercito di carri armati. Non giochi una carta solo per vedere cosa succede. Ogni cosa, ogni singola cosa, che fai in Solium Infernum ha un significato.

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Ad esempio, io gioco nei panni di Andromalius, un angelo caduto estremamente vanitoso e posseduto dal proprio ego. Il mio piano è duplice. Prima di iniziare, scelgo una reliquia – oggetti che forniscono bonus ed effetti di stato che durano per tutto il gioco – che mi permette di ottenere il cosiddetto “Potere dietro il trono” Se corteggerò il favore di uno dei miei arcimaghi rivali, mi farò loro vassallo e lo guiderò alla vittoria elettorale, quando il Conclave lo proclamerà nuovo sovrano, tutto il suo prestigio si trasferirà a me: penseranno di aver vinto, ma il trono diventerà in realtà mio. Nessuno degli altri arcimaghi sa che ho questa reliquia. Quindi, accedo alla schermata della diplomazia e invio un emissario a Mammona, offrendo un armistizio. Alcuni turni dopo, Mammona insulta Murmur di fronte al Conclave, dando inizio a una vendetta tra i due. Nella speranza di fare di Mammona il mio burattino, insulto anche Murmur. La mia falsa solidarietà sembra avere l’effetto desiderato e Mammona si offre di condividere con me parte del suo tributo.

E così inizio la seconda parte del mio piano: guadagnare prestigio mettendo in imbarazzo la mia terza rivale, la sempre dispettosa Erzebet. Conoscendo il suo orgoglio, le chiedo pubblicamente di pagarmi una manciata di tributi. Lei si rifiuta e iniziamo una vendetta. Se lei distrugge una delle mie legioni in tre turni, guadagna una parte del mio prestigio; se io distruggo una delle sue, ottengo una parte del suo prestigio. Ho deliberatamente mantenuto le mie armate deboli. Ma entro nel bazar e recluto un pretore di nome Eligos. Nello stesso turno, lancio segretamente un rituale che, quando viene utilizzato, indebolisce significativamente la forza di un’unità avversaria in combattimento. Prevedibilmente, Erzebet irrompe nel mio territorio. Le nostre legioni si schierano. Convoco Eligos in prima linea. E lancio il mio rituale. L’autoproclamata principessa dell’Inferno è caduta nella mia trappola. Poi vengo improvvisamente attaccato alle spalle e la mia intera legione viene distrutta in un solo scontro. Avevo dimenticato di aver insultato Murmur.

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Questa è l’intricatezza dello stile strategico di Solium Infernum. Non hai bisogno di combattere o costruire. Puoi vincere l’intera partita semplicemente grazie alla genialità delle tue macchinazioni. In un caso, dichiaro al Conclave che intendo trovare le pagine sparse di un manoscritto arcano dimenticato e lanciare la sua magia oscura. Impressionati, mi promettono altri 30 Prestigio se riuscirò a portare a termine il mio piano, il che mi avvicinerà notevolmente alla vittoria elettorale. Due turni dopo, lo stesso Conclave proclama una moratoria sulla raccolta delle anime terrene, congelando di fatto la raccolta di tutte le forme di tributo e qualsiasi sforzo per scoprire i manoscritti mancanti. In uno dei miei più grandi successi fino a quel momento, accumulo un prestigio sufficiente per aumentare il mio rango infernale a quello di marquex. Allo stesso tempo, provoco ripetutamente Lilith, la mia rivale, in una serie di schermaglie territoriali e le chiedo di pagare un tributo riparatore, sapendo, ovviamente, che non lo farà. Di fronte al Conclave, viene percepita come una guerrafondaia e una narcisista. Quando votano per la sua scomunica, la mia posizione di marchese fa sì che il mio voto conti per tre e io sigillo allegramente il suo destino con un foglio di pergamena.

Ci sono altri modi per vincere. Se riesci a radunare un numero sufficiente di legioni per catturare tutte le roccaforti e i luoghi di potere dei tuoi arcinemici e a convincere il Conclave a permetterti di condurre una campagna così sanguinosa, allora puoi rivendicare la vittoria con la forza. Allo stesso modo, puoi occupare la capitale dell’Inferno, Pandaemonium. Tienila per un numero sufficiente di turni e il trono sarà tuo. Ma Solium Infernum è meglio apprezzato come simulatore di demoni scaltri, crudeli e pugnalatori alle spalle. Anche in questo caso, si tratta di un gioco di strategia in cui ogni singola legione, pezzo di valuta, azione diplomatica, punto di prestigio, scelta, offerta, rifiuto e turno ha conseguenze considerevoli. Sono così annoiato di cliccare su decine e decine di edifici ed eserciti che non so nemmeno di aver creato, aspettando che la barra della “cultura” raggiunga la prossima pietra miliare o che si sblocchi la tecnologia che mi avvicina alla vittoria spaziale. Solium Infernum fa sembrare tutti gli altri giochi di strategia decisamente meno strategici. Tra esercito, economia, politica, emozioni e psicologia, qui si lavora con tutto e serve una strategia per tutto.

E l’aspetto è fantastico. I disegni degli arcimaghi trasudano malvagità, peccato e squallore, mentre le mappe sono diverse da qualsiasi altro gioco di strategia recente: i prati verdeggianti e gli oceani rigogliosi di Civilization o Age of Empires sono sostituiti dai claustrofobici confini di fuoco e fiamme di una visione classica dell’Inferno. La colonna sonora è profonda e minacciosa, a volte si gonfia in un coro demoniaco e lamentoso, e c’è un oscuro affetto per lo stile letterario di Milton. Gli arcimaghi usano un oscuro linguaggio arcano, ma le descrizioni del gioco e le schermate di caricamento sono scritte come passaggi del Paradiso Perduto o dell’Apocalisse. Potrebbe sembrare superficiale, ma Solium Infernum dà il meglio di sé quando inizi a giocare di ruolo con i suoi vanagloriosi protagonisti. L’estetica ti fa entrare nella mentalità di un demone paranoico e assetato di potere.

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Allo stesso modo, il multiplayer asincrono e di lunga durata. Se imposti una partita contro i tuoi amici, puoi accedere, inserire il tuo turno e poi disconnetterti per due giorni mentre il resto del gruppo risponde. È un’ottima soluzione se hai poco tempo ma vuoi comunque giocare una lunga partita di strategia in multiplayer. Ma soprattutto, crea questi meravigliosi periodi di riflessione e di elaborazione, in cui si riflette in silenzio sul prossimo piano nei giorni che intercorrono tra un turno e l’altro. La magia di Solium Infernum avviene tra un turno e l’altro. Anche quando sei lontano dal PC, stai ancora giocando nella tua testa.

Tuttavia, nonostante tutti i modi in cui ti incoraggia a progettare e deliberare le tue trame malvagie, Solium Infernum soffre della stessa prescrittività dei suoi simili. Soprattutto in considerazione dei rispettivi punti di forza e di debolezza, ancor prima di scegliere il tuo arcimago, devi decidere una strategia specifica e seguirla per tutta la durata del gioco. La sperimentazione è spesso pericolosa: se vuoi avere successo, devi decidere un tipo di vittoria prima di iniziare e puntare tutto su di esso. Anche l’endgame diventa un po’ confuso. Per la maggior parte del tempo, Solium Infernum fa un ottimo lavoro nel ridurre l’ingombro e i detriti di altri giochi di strategia: non ci sono unità inutili. Ma negli ultimi dieci turni, ti ritroverai a premere il pulsante “salta” e a guardare le legioni della tua e delle altre arcinemie camminare avanti e indietro per la mappa, perdendo tempo. Fortunatamente, puoi personalizzare la durata del gioco. L’opzione migliore è una partita “breve” di 40 turni.

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Accettando questi problemi, Solium Infernum rimane il miglior gioco di strategia a cui abbia giocato negli ultimi anni. Laddove il genere si concentra tipicamente su interpretazioni più crude e facili da quantificare della parola – pura potenza militare, volume economico grezzo – Solium Infernum considera la strategia come un gioco di intelletto, pazienza e osservazione. Detto in questi termini, potrebbe sembrare arido, ma il suo fascino visivo e il suo cupo senso dell’umorismo, uniti al modo ingegnoso in cui trasforma idee astratte come il tradimento in meccaniche di gioco tangibili, comprensibili ed emozionanti, lo rendono irresistibilmente giocabile.

Mira e spara. Seleziona e attacca. Clicca e muoviti. In molti giochi, eseguiamo “input” drammaticamente inerti, emotivamente e intellettualmente neutri Facciamo solo cose per un po’. In Solium Infernum, questo non accade mai. È un cliché che ho sentito in tutte le generazioni di videogiochi: “tutto ciò che fai è importante” Solium Infernum è più vicino a renderlo vero di qualsiasi altro gioco a cui abbia giocato da molto tempo a questa parte.

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